"La historia de las guerras
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El Rol del Poder Aéreo en Vietnam

*El rol del poder aéreo en Vietnam*
Artículo de Mike Nastasi. Traducción e ilustraciones de Ignacio Romero.



El uso del poder aéreo en la guerra de Vietnam cambiaría las formas en que las guerras habían sido peleas durante el siglo XX y más allá. Los nuevos avances tecnológicos y armas más sofisticadas hicieron de Vietnam un terreno de pruebas para los militares americanos. Las nuevas tácticas y avances fueron usados con varios niveles de éxito. El poder aéreo sería usado como una herramienta de negociación y de castigo para los actos de agresión norvietnamitas. La guerra de Vietnam también vió el nacimiento del helicóptero de ataque como un arma vital y vio el amanecer de una nueva era de tácticas para las armas americanas. Comenzando con el entrenamiento y asesoría con la Fuerza Aérea de Vietnam del Sur, culminando con el bombardeo en la navidad de 1972, los Estados Unidos estarían envueltos en los cielos sobre Vietnam por más de 15 años.



Consistente con los objetivos militares y políticos de los E.U., la guerra en Vietnam gradualmente incrementó y creció a través de toda la campaña. Los componentes aéreos de los cuatro servicios militares fueron utilizados. Jets bombarderos y cazas a reacción fueron utilizados extensivamente por primera vez en la historia de la guerra moderna (durante la guerra de Corea comenzaron a aparecer mezclados con los viejos aviones a pistón remanentes de la Segunda Guerra Mundial). Hay muchas diferencias de opinión sobre la efectividad de la campaña aérea durante la guerra de Vietnam, con muchos historiadores arguyendo que la guerra fue demasiado costosa en vidas y en dinero. Los defensores de la campaña aérea dicen que fue el despertar de una nueva era y que de hecho ayudó a llevar la guerra a un fin. La campaña aérea sin embargo no salió de a gratis. Los norvietnamitas, con la ayuda de la Unión Soviética, habían desarrollado una extensa red de defensa y los Estados Unidos sufrieron fuertes pérdidas en helicópteros, aviones y pilotos a través de la campaña.



*EL DESPERTAR DE UNA NUEVA ERA*


En los primeros días de la guerra de Vietnam, los Estados Unidos sólo estaban limitados al entrenamiento y asistencia con el Vietnam del Sur para ayudarlos a derrotar a los agresores comunistas del Norte. Los E.U. habían soportado a los Vietnamitas del Sur con aviones, helicópteros y suministros militares. Bases aéreas habían sido alistadas en el territorio de Vietnam del Sur así como en Tailandia y las Filipinas. Utilizando activos aéreos, los E.U. también habían llevado a cabo vuelos de reconocimiento y observación de Vietnam del Norte así como operaciones de búsqueda y rescate, transporte de tropas, vuelos de suministros y misiones de recarga de combustible. Mientras la guerra se intensificó, el envolvimiento de los E.U. se incrementó dramáticamente. Los E.U. también alistaron un comando aéreo táctico para los sur vietnamitas y que coordinaran la cooperación aire-tierra y para limitar los incidentes de fuego amigo. A pesar de la presencia de 16,000 asesores militares americanos, la guerra no iba nada bien para los sur vietnamitas, ya que las unidades del Vietnam del Norte, así como los infiltrados del Vietcong eran soportados por la U.R.S.S. Los Estados Unidos planearon una salida gradual de sus operaciones del Vietnam, pero con la situación deteriorándose rápidamente, se tuvo que tomar una decisión: dejar que Vietnam del Sur cayera en manos comunistas ó incrementar el envolvimiento de los E.U. Así fue que los vietnamitas del norte facilitaron tomar la decisión en las aguas del golfo de Tonkin.



El 2 de agosto de 1964, el destructor americano Maddox, llevaba a cabo una misión de rutina de inteligencia en la afueras del golfo de Tonkin, en las costas de Vietnam del Norte. El Maddox navegaba en aguas internacionales cuando tres botes patrulleros norvietnamitas lo atacaron. El Maddox solicitó ayuda al portaaviones Ticonderoga. Cazabombarderos F-8 Crusader fueron enviados y junto con los cañones de a bordo del Ticonderoga hundieron todas las torpederas vietnamitas. Dos días después el Maddox regresó al golfo con otro destructor, el USS C.Turner Joy. Las tripulaciones de ambas naves recibieron señales de radar que sugerían que habían botes norvietnamitas en el área. El comandante de la fuerza de ataque americana interpretó esto como un ataque y lo reportó, las noticias viajaron por la cadena de mando hasta llegar al presidente Johnson. Él montó en cólera y autorizó una represalia en gran escala contra Vietnam del Norte. Ésta fue la primera operación a gran escala de la guerra y puso el tono de las cosas por venir. El 5 de agosto, 64 aviones navales de los portaaviones Constellation y Ticonderoga lanzaron un ataque matutino contra la base de las torpederas y sus depósitos de combustible. El raid destruyó la mitad de la fuerza de botes vietnamitas así como la capacidad de producción de petróleo en un 10%. Éste raid fue el principio de la campaña de bombardeo en Vietnam.



Dos días después del raid del 5 de agosto, el congreso de los Estados Unidos aprobaron la resolución del Golfo de Tonkin. En resumen, ésta resolución daba al presidente Johnson la autoridad para conducir operaciones militares contra Vietnanm del Norte sin una declaración formal de guerra. Con ésa resolución los Estados Unidos se habían comprometido oficialmente para defender al Vietnam de Sur. Aunque se le había dado la autonomía para proseguir la guerra, el presidente Jonson eligió incrementar gradualmente la presión militar contra Vietnam del Norte en vez de una aplastante campaña que le habían sugerido los líderes militares. Ésta micro administración de la campaña aérea de la administración Jonson continuaría a través de la guerra y frustraría a muchos generales y almirantes americanos. Esto sería demostrado por las acciones de E.U. a través de finales de 1964. Sin embargo el apoyo en suministros a Vietnam del Sur continuó y para febrero de 1965 el escenario estaba listo para el periodo más intenso de la campaña aérea.

 



*ROLLING THUNDER Y LA RUTA HO CHI MINH*


Después de varios ataques pequeños e inefectivos en Vietnam del Norte, los líderes militares de E.U. presionaron por lleva a acabo acciones más agresivas contra Vietnam del Norte. Los norvietnamitas utilizaban una red de caminos que llevaban de Vietnam del Norte a través de Laos y Camboya hacia Vietnam del Sur. Ésta era la principal red de infiltración y apoyo del Norte hacia el Sur. Éste camino era comúnmente conocido como Ho Chi Minh por el líder comunista. Muchos pequeños ataques fueron llevados a cabo en los primeros años de la guerra, pero los norvietnamitas continuaron extendiendo la red y su sistema de apoyo. Los líderes militares de E.U. reconocieron que para llevar a buen fin la guerra, el camino tendría que ser cortado y le urgieron al presidente Jonson por una acción más agresiva. En febrero de 1965, el presidente Jonson autorizó una campaña aérea contra Vietnam del Norte. Ésta campaña sería conocida como OPERACIÓN ROLLING THUNDER.


Aunque no satisfizo a los generales americanos, ROLLING THUNDER fue un paso en las dirección correcta. Fue una campaña lento crecimiento gradual en los ataques contra el norte, incrementando en intensidad mientras la guerra continuaba con la intención de llevar a Vietnam del Norte a la mesa de negociaciones. Ésta campaña duró por cuatro años más, con altos y reinicios en el intermedio. Los líderes militares que estaban a cargo de la administración de la campaña creían que una fuerte campaña de interdicción debía ser llevada a cabo (separar el frente de combate de sus suministros a través de bombardeos de alto nivel y rasantes) y ataques en lo profundo del territorio norvietnamita. El presidente Johnson y el secretario de defensa Robert Mc. Namara rechazaron éstanoción, creyendo que un incremento en los ataques aéreos directo a Vietnam del Norte obligaría a la Unión Soviética y a China a participar en el conflicto. Durante los siguientes años, Mc. Namara y Johnson seleccionarían los objetivos, las ocasiones e incluso el número de aviones y armas a ser usadas, para disgusto de los militares. A pesar de todas las restricciones, sin embargo, las fuerzas aéreas americanas continuaron incrementando la intensidad de los ataques y continuando la guerra. Un esfuerzo para destruir las líneas de ferrocarriles norvietnamitas comenzó así como ataques en diferentes objetivos militares; así la guerra aérea tomó forma llevando la furia del armamento americano a suelo asiático.

 




Cazas y bombarderos a reacción fueron presentados en el campo de batalla como nunca había sucedido en la historia. ROLLING THUNDER movilizó la más moderna aviación que los E.U. tenían para ofrecer. Aviones como:



F-4 Phantom



A-6 Intruder


F-105 Thunderchief


B-52 Stratofortress


A-1 Skyrider

 

Nuevas tácticas y misiones fueron usadas por primera vez en ésta guerra moderna. Para tratar con la cada vez más creciente defensa antiaérea un escuadrón de F-105 Thunderchiefs fueron asignados a combatir los sitios de misiles antiaéreos utilizando misiles anti radar y bombas convencionales. Éstas misiones llegaron a ser conocidas como misiones “Wild Weasel” y fueron universalmente aceptadas como una de las asignaciones más peligrosas de la guerra aérea. Las misiones “Wild Weasel” siguen siendo usadas en la actualidad y son parte integral de cualquier campaña aérea. Otra aeronave que se desarrolló durante la guerra fue el helicóptero de ataque. La guerra de Vietnam fue el lugar de nacimiento del helicóptero de ataque moderno y cambiaría la forma en que la guerra sería peleada por siempre.

 





*CABALLERIA AÉREA*


Inmortalizada en la película “Apocalipsis ahora” la Caballería Aérea fue inventada y utilizada por primera vez en la guerra de Vietnam. El helicóptero de ataque Huey AH-1B fue el más prominente de los helicópteros de ataque usados durante la guerra. Con las líneas del frente no bien delimitadas, las fuerzas de tierra americanas implementaron una serie de misiones de “Búsqueda y Destruye” para llevar a las fuerzas de combate al enemigo. Los helicópteros fueron utilizados para cazar las posiciones enemigas y eliminarlas así la infantería podría tomar la posición. El AH-1B se convirtió en el mejor amigo del infante durante operaciones de combate porque también se podía usar para extraer a los soldados si la situación en tierra se volvía insostenible. Escuadrones completos de helicópteros de ataque eran usados para preceder cualquier operación a gran escala para ablandar cualquier resistencia en tierra. Los Marines utilizaron una variante del helicóptero de ataque Huey para apoyarlos en tierra. El Cobra fue una mejora en el AH-1E que los Marines usaban a inicios de la guerra. El Cobra sigue en uso el día de hoy y fue parte integral del esfuerzo de guerra en la operación DESERT STORM en 1991.



El éxito de los helicópteros de ataque durante la guerra de Vietnam puso el escenario para futuros conflictos y cómo se llevarían las campañas en tierra. Con la ayuda de los helicópteros la guerra aérea aumentó a través de 1966 y 1967 y la preparación militar continuó. Las tropas que servían en Vietnam sumaban casi medio millón de hombres. Sin embargo, un cambio en la política de la administración Johnson en 1968 puso un alto a la operación ROLLING THUNDER y las ganancias que se habían obtenido se perdieron y el Norte de Vietnam no sería atacado en cuatro años. Los norvietnamitas realizaron una ofensiva general contra Vietnam del Sur en la primera parte de 1968, comúnmente conocida como la ofensiva del Tet; éste ataque, aunque fue un fracaso militar, fue una victoria política para Vietnam del Norte. La opinión pública en E.U. había rechazado la guerra en Vietnam y el presidente Johnson capituló y sintió que el mejor curso de acción sería negociar una paz. La guerra aérea en el sur continuaba, pero el norte no era bombardeado y los norvietnamitas ganaron tiempo precioso para rearmarse y enviar tropas frescas al frente. Un bombardeo serio no volvió a llevarse a cabo hasta 1972 con el sucesor de Johnson, el presidente Richard Nixon.


*LINEBACKER Y LA VIETNAMIZACIÓN*


El 5 de noviembre de 1968, Richard M. Nixon se convirtió en el 37º presidente de los Estados Unidos de Norteamérica y con él llegó una nueva política exterior en Vietnam, la vietnamización. Bajo su plan, el Vietnam del Sur sería suministrada con armas y equipo así como asesoría mientras las fuerzas americanas serían retiradas. Uno de sus primeros actos como presidente sería la autorización de las campañas de bombardeo en las áreas prohibidas de Laos y Camboya. Nuevas campañas de interdicción comenzarían en la ruta Ho Chi Minh en Laos y en Camboya. Operación BREAKFAST fue el nombre código de una campaña secreta de bombardeo cuyo objetivo eran las fortalezas en Camboya y el presidente Nixon ordenó que no se filtrara ninguna información por ser una operación de la mayor importancia. 100,000 toneladas de bombas fueron arrojadas sobre Camboya por los B-52 americanos durante los siguientes 14 meses. Éste era un preludio de lo que vendría por los siguientes 3 años.


Con la política de Nixon de vietnamización a todo vapor, el retiro de las tropas americanas comenzó gradualmente y la transferencia de armas y suministros al sur progresó rápidamente. De la misma manera los ataques aéreos fueron reducidos dramáticamente durante el mismo periodo. Como resultado directo de la reducción de las operaciones aéreas en el sur, la infiltración del Norte hacia el Sur incrementó. El presidente Nixon había advertido en varias ocasiones a Hanoi de cesar la lucha ó se atendría a las consecuencias. Se volvió obvio que los norvietnamitas no se habían impresionado por la amenaza del presidente y para finales de 1971 parecía que los norvietnamitas estaban listos para llevar a cabo una ofensiva mayor contra el sur. Los vuelos de reconocimiento americanos mostraron que los norvietnamitas apilaban armas y movilizaban tropas a la frontera con el sur.


Para detener la aparente inevitable invasión, el presidente autorizó la operación PROUD DEEP, una extensa campaña de bombardeo dirigida al corazón de Vietnam del Norte. El bombardeo duró 5 días con más de 1025 misiones dirigidas contra objetivos en territorio norvietnamita. Con las negociaciones de paz estancadas, el presidente Nixon sintió que una acción drástica era necesaria. El 20 de mayo de 1972 una campaña de bombardeo masiva comenzó en el Norte de Vietnam, combinada con el minado de la bahía Haiphong y un bloqueo naval- La operación fue llamada LINEBACKER 1 y fue la más grande operación de bombardeo de la guerra. El presidente Nixon se quitó los guantes, por así decirlo, y dió a los comandantes militares la flexibilidad y autoridad para proseguir la guerra. Vietnam del Norte sintió toda la furia del poder aéreo americano, con los bombarderos B-52 y otros más que les arrojaban ls nuevas bombas dirigidas por láser y otros artefactos de alta tecnología. Depósitos de combustible, líneas férreas, plantas eléctricas, centros industriales, puentes y numerosos otros objetivos fueron aplastados por los bombardeos americanos. LINEBACKER fue considerada un gran éxito y un ex miembro del gabinete de Johnson dijo: “LINEBACKER tuvo un impacto mucho mayor en sus primeros cuatro meses de lo que ROLLING THUNDER hizo en cuatro años”. Vietnam del Norte rápidamente envió una solicitud de reabrir las negociaciones de paz y como resultado, el presidente Nixon ordenó un cese a los bombardeos el 23 de octubre de 1972. La paz se veía al alcance de la mano por fin.


*EL BOMBARDEO DE NAVIDAD Y LA PAZ*


Después de 2 meses de pláticas de negociaciones entre los Estados Unidos y el Vietnam del Norte, llegaron a un punto muerto y las rompieron a principios de diciembre de 1972. Esto enfureció al presidente Nixon y una nueva ronda de ataques aéreos fueron concebidos. LINEBACKER II dió inicio y fue mucho más agresiva que nunca antes. Nixon dejó el poder con los militares diciendo al Almirante Thomas Moorer, Líder de los jefes del Staff: “No quiero más de ésta mierda acerca de que no se pudo destruir ése ó aquel objetivo; ésta es tu oportunidad para usar el poderío militar para ganar ésta guerra y si no lo haces, te haré responsable”. Por los siguientes 12 días los bombarderos B-52 y otros aviones arrojaron 36,000 toneladas de bombas en Vietnam del Norte excediendo el tonelaje que se había arrojado en los dos años anteriores. El 30 de diciembre, los norvietnamitas prácticamente ya no tenían misiles tierra-aire SAMS y los E.U. continuaron haciendo llover destrucción profundo en el corazón de Vietnam del Norte. Al décimo primer día del bombardeo de navidad de 1972, se había cumplido el objetivo de lo que no se había logrado en 14 años: llevar a los norvietnamitas a la mesa de negociaciones.


Sir Robert Thompson, un consejero británico en Vietnam, resumió sobre la operación: “Desde mi punto de vista, el 30 de Diciembre de 1972, después de 11 días de ésos ataques de B-52 contra el área de Hanoi, habían ganado la guerra. Todo había terminado!. Los norvietnamitas habían disparado 1242 SAMS, no les quedaba ni uno, y lo que pudiera haber llegado desde China era sólo basura. Ellos y toda su retaguardia podría haber estado a su disposición. Ellos hubieran aceptado cualquier término. Y eso es por qué pudieron obtener de hecho un acuerdo de paz en enero, cosa que no sucedió en octubre”.


La paz fue finalmente alcanzada el 27 de enero de 1973. El más largo y controvertido conflicto americano en su historia por fin había llegado a su fin. Todos los aviones americanos y tropas de tierra fueron retiradas a mediados de ése año. La guerra continuaría por dos años más entre el Norte y el Sur, El norte finalmente vencería en 1973 dando realidad a los peores temores del gobierno de los Estados Unidos: otro país había caído en manos del comunismo, a pesar de todos los esfuerzos militares y políticos de los E.U.


*CONCLUSIÓN*


La guerra áerea sobre Vietnam comenzó como una pequeña, localizada campaña y terminó como una furiosa e inmensa campaña de bombardeo. Nuevas armas y tácticas fueron presentadas en el campo de batalla como nunca antes había pasado en la historia de la guerra moderna. Cazas a reacción y bombarderos cruzaron los aires sobre Vietnam durante más de 10 años. Nuevas armas inteligentes y de ordenanza fueron usadas y cambiaron la forma en que las guerras eran peleadas por siempre. El advenimiento del helicóptero de ataque fue uno de los desarrollos más significativos de la guerra de Vietnam, con las mismas tácticas y doctrinas que se siguen usando hoy en día. Muchos historiadores arguyen sobre la efectividad de la campaña aérea en Vietnam, aunque una cosa es clara: una ves que todo el poderío de los E.U. cayó sobre Vietnam del Norte, no tuvieron otra opción más que negociar a menos que quisieran ser destruidos completamente. Sin embargo, los E.U. pagaron un alto precio en vidas y dinero para llevar a cabo el castigo y finalmente ellos perdieron la guerra.


La guerra en Vietnam costó a los E.U. más de 58,000 vidas incluyendo cientos de pilotos y tripulaciones aéreas. Las pérdidas en aparatos ascendieron a 8,588 aparatos a un costo de más de 7 BILLONES de dólares. Los Estados Unidos abandonaron Vietnam del Sur en 1975 y el Norte eventualmente lo tomó. Irónicamente, el último aparato que voló sobre los cielos en Vietnam fue un helicóptero CH-53 del cuerpo de Marines al evacuar a los miembros de la embajada en Saigón dando fin a la guerra aérea y la participación de los E.U. por siempre.


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